La reproduction du dauphin

Mâle ou femelle ?
Les cétacés présentent un hydrodynamisme perfectionné qui a pour effet de gommer les différences sexuelles externes. Les organes génitaux sont en effet contenus à l'intérieur du corps, afin de ne pas présenter de résistance pendant la nage. Différencier mâle et femelle est donc difficile.

Voici un schéma présentant
les infimes différences.
L'accouplement
Le comportement sexuel des dauphins est très sophistiqué et étroitement lié au système d'intégration sociale dans un groupe. Le dauphin ne forme pas de couple permanent.

Chez le grand dauphin, par exemple, les mâles réalisent des coalitions ou des équipes de deux ou trois individus, afin de monopoliser une femelle et de s'accoupler avec elle. L'accouplement a lieu ventre contre ventre.

Chez le dauphin, la femelle n'a pas de jeune dès qu'elle atteint la maturité sexuelle, soit entre 6 et 10 ans. En effet, elle doit encore assister pendant quelques années d'autres femelles pour apprendre à éduquer les jeunes.

Les mâles sont sexuellement actifs toute l'année. Les femelles le sont aussi mais leur réceptivité n'est pas permanente. En Atlantique Nord, par exemple, les accouplements ont souvent lieu d'octobre à décembre.
La structure des groupes liée à la reproduction sera exposée dans l'onglet « Sa vie en groupe ».

Reproduction de dauphin

La gestation et la mise bas
La gestation de la femelle dure environ 12 mois, durée sensiblement variable selon les espèces. Au terme de cette période, un seul petit est mis au monde.

Comme chez tous les mammifères, le petit cétacé se développe dans l'utérus de sa mère. La femelle le nourrit via le placenta.
Sur le plan social, il semble que les femelles gestantes voient leur statut évoluer et prendre de l'importance. Elles sont généralement accompagnées d'une autre femelle pendant toute cette période. Cette « marraine » assistera la future mère au moment de l'accouchement et, souvent, contribuera à la protection du petit jusqu'à sa complète autonomie.

Contrairement aux mammifères terrestres, le jeune a une position fœtale inversée et pointe donc le bout de sa queue en premier. La naissance nageoire caudale en premier est en fait assez logique : la mise bas s'effectuant dans l'eau, cette position permet au petit de ne pas se noyer au moment de l'expulsion.
Une fois dehors, le cordon ombilical se détache tout seul et la mère emmène de suite son petit respirer à la surface.

Jeune grand dauphin

Jeune grand dauphin (les traces des plis fœtaux sont encore visibles) accompagné d'un adulte.

L'allaitement
Quelques heures plus tard a lieu la première tétée. Le rythme des tétées va diminuer au cours du temps pour arriver aux alentours de 2 fois par jour et ce pendant 12 à 18 mois.
Pour allaiter, la mère se couche sur le côté et le petit saisit le mamelon. Dépourvu de lèvre, le jeune est incapable de téter, c'est donc la mère qui contracte ses muscles et le lait, de consistance crémeuse, gicle dans la bouche du petit.